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Explorations en Terre Animale

Chat, anchois et patatra !
Un parasite du chat menace les mammifères marins

Caroline Lepage

   Depuis une dizaine d’années, les mammifères marins sont affectés par un protozoaire baptisé Toxoplasma gondii dont le seul hôte définitif connu est terrestre. Il s’agit du chat. Celui-ci peut transmettre le parasite aux humains par le biais d’une mauvaise hygiène des mains (la consommation de viande infectée et mal cuite d’un hôte intermédiaire – porc, volaille, mouton, etc. - aboutit au même résultat).

   Généralement, la toxoplasmose est bénigne. Mais chez la femme enceinte, le parasite peut tuer le foetus, au système immunitaire encore fragile, ou lui laisser des lésions oculaires. Il fait aussi des dégâts en mer. Mais des chats à l’océan, quel lien ? Cette question turlupinait les chercheurs jusqu’à ce qu’enfin, Gloeta Massie et Michael Black, de l’université polytechnique de San Luis Obispo en Californie, comprennent.

   On savait que T. gondii pouvaient s’accumuler dans les moules et les huîtres. Mais voici ce qu’on ignorait : les excréments des matous infectés par les oocystes – formes immatures du protozoaire très résistantes - finissent dans les égouts, puis les estuaires. C’est là qu’ils rencontrent un autre hôte définitif, l’anchois ! Le petit poisson avale sans sourciller ces oocystes qui ont la même taille que les particules organiques dont il se nourrit. Pas de chance pour les bélugas, dauphins, phoques, morses et autres loutres qui l’avalent sans pouvoir le faire cuire... Ainsi, infectés par la toxoplasmose, ils en meurent.

Caroline Lepage

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