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Hyppocampe

Pourquoi les hippocampes nagent-ils à la verticale ?

Caroline Lepage

   Voilà un mystère qui intriguait les biologistes depuis bien trop longtemps. Ouf, deux d'entre eux viennent enfin de le résoudre en plongeant dans le passé des hippocampes !

   Présents dans de nombreuses régions, quasiment toujours dans le même type d'habitat constitué de plantes marines, les hippocampes fascinent aussi bien les petits que les grands : les petits parce que ces poissons ont une tête rappelant étrangement celle des chevaux, les grands car, jusqu'ici, on ne comprenait pas vraiment pourquoi ces animaux progressaient essentiellement dans le sens vertical. Excellente nouvelle, la publication, dans la revue Biology Letters, des derniers travaux de Peter Teske et Luciano Beheregaray, chercheurs à l'Université Macquarie de Sydney en Australie, offre enfin une réponse à cette question !

   Et l'espèce australienne Idiotropiscis lumnitzeri de la même famille que les hippocampes - les syngnathes - y est pour beaucoup. Après vérification, elle leur est la plus proche, avec toutefois deux différences majeures : d'une part, elle se déplace à l'horizontale, d'autre part, elle ne vit pas dans un écosystème végétal mais au cœur des récifs. Ainsi, grâce à l'étude des deux seuls fossiles d'hippocampes connus (le plus ancien est vieux de 13 millions d'années) et à la comparaison des gènes d'Idiotropiscis lumnitzeri avec ceux des hippocampes actuels, les deux scientifiques leur ont découvert un ancêtre commun qui vivait il y a 25 à 28 millions d'années.

   Cela suppose donc une séparation en deux branches des uns et des autres à cette époque. Or, au même moment, l'activité tectonique dans la zone surnommée Australasie a été telle qu'elle a engendré la création de fonds marins de faibles profondeurs là où, auparavant régnaient les abysses. Résultat : une poussée en masse de prairies sous-marines inondées de lumière. Selon une précédente étude de Peter Teske, c'est bien en Australasie que sont apparus les premiers hippocampes.

   De là, cette évidence : dans un monde où tout est vert et tend à progresser vers le haut, avancer à l'horizontal lorsqu'on est petit et sans défense, c'est risquer de se faire remarquer très vite par les prédateurs et de terminer son existence en amuse-gueule. Les ancêtres des hippocampes ont donc préféré suivre le mouvement. Un coup de pouce de l'évolution et leur posture s'est développée dans le sens de la hauteur pour mieux se fondre dans les grandes herbes marines ! Stratégie payante car il faut bien reconnaître qu'ils sont très difficile à apercevoir...

Caroline Lepage

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