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Pourquoi faut-il arrêter de gonfler le poisson porc-épic ?

Caroline Lepage

   Qu'on embête ce cousin du fugu aux épines gentiment collées le long du corps, et voilà qu'il se transforme en globe hérissé ! Ainsi, peu de chance qu'un prédateur ait envie de l'avaler tout rond...

   Tous les plongeurs connaissent ce truc... Sauf que taquiner la bête pour assister au spectacle n'est pas très malin. Il ne s'agit pas d'un jeu, mais d'une réaction de défense coûteuse en énergie. En gros, stressé, l'animal ingère de l'eau pour tripler de volume et faire saillir ses épines (d'où son nom). L'idée, bien sûr, est d'impressionner l'ennemi afin de le persuader de s'attaquer à une proie plus digeste.

   Dans le détail, l'étude du poisson porc-épic rayé, publiée en 1995 par Peter Wainwright, biologiste à l'Université de Californie, décortique le mécanisme qui nécessite de nombreuses gorgées d'eau. Pour chacune, le poisson remplit sa bouche de liquide, puis en bloque l'entrée grâce à une valve spéciale se collant en arrière des deux dents (une en haut, l'autre en bas). Ensuite, l'effet ventouse du rayon branchiostège (un arc branchial modifié) entraîne l'eau vers l'œsophage puis l'estomac.

   C'est là l'autre secret révélé en 1994 par les travaux d'Elizabeth Brainerd, de l'Université du Massachusetts (menés sur le poisson porc-épic tacheté). L'estomac est une petite poche incroyablement extensible ! Elle doit son élasticité aux microplis de sa paroi organisée à la manière d'une jupe plissée. Résultat, le volume maximal de l'estomac peut être 50 à 100 fois plus important qu'initialement.

   Heureusement, plutôt souple, la colonne vertébrale suit le mouvement et s'incurve. Et la peau, très élastique, supporte bien cette dilatation imposée de l'intérieur. Cerise sur le gâteau, la ruse fonctionne également avec de l'air (au cas où un oiseau en surface se montrerait trop gourmand) ! Quid du dégonflage ? Il prend deux fois plus de temps que le gonflage, l'eau étant progressivement expulsée par la bouche.

   Répété à plusieurs reprises dans la journée, ce système de protection est épuisant, voire dangereux pour la santé de l'adorable poisson porc-épic. Alors pas la peine de le foutre en boule, et encore moins d'en acheter un séché reconverti en horrible lampe de chevet comme on les vend dans certains pays… Pourquoi les mouches aiment-elles les crottes ?

Caroline Lepage


Retrouvez ce sujet et beaucoup d'autres plus insolites encore dans son dernier livre Pourquoi les mouches aiment-elles les crottes (éd. EDP Sciences, 15 euros)




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