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crédits Caroline Lepage

Un bébé requin sans père !

Caroline Lepage

   C'est une drôle d'histoire de requins-marteaux : aucun mâle dans cet aquarium, seulement trois femelles... et puis un beau jour, un petit cadeau comme tombé du ciel. Un bébé ! Comment est-ce possible ?

   Au Nebraska, état américain, dans cet aquarium du zoo Henry Doorly, cela faisait déjà trois ans que ces dames de l'espèce Sphyrna tiburo étaient privées de mâles. Et pourtant, un matin de décembre 2001, surprise : un requin-marteau tiburo miniature barbotait à leurs côtés ! D'où pouvait-il bien sortir alors qu'aucune des femelles n'avait pu être fécondée ces derniers mois ? L'une d'elle pouvait-elle avoir stocké du sperme d'un précédent contact avec un mâle et le réutiliser après tout ce temps ?

   Non, la solution était ailleurs. Elle vient seulement d'être apportée par les biologistes Paulo Prodohl de l'Université Queen's en Irlande du Nord, et Demian Chapman de l'Institut de recherche Guy Harvey en Floride (Etats-Unis). Il s'agit en réalité d'une parthénogénèse. En clair ? Un mode de reproduction exceptionnel puisqu'asexué... Aucun gamète mâle n'intervient pour féconder l'œuf de la femelle. Madame fait tout toute seule ! La parthénogénèse est plus souvent observée chez les insectes que chez les vertébrés (le cas est cité pour certaines espèces de reptiles). Pour élucider le mystère, les chercheurs ont analysé l'ADN du bébé requin.

   Résultat, celui-ci était strictement identique à celui de sa mère et ne portait pas la moindre trace génétique d'un possible père ! Aussi époustouflante que soit cette découverte, hélas, elle a de quoi inquiéter. Car le mélange des ADN paternel et maternel qui intervient dans la reproduction sexuée est une excellente chose pour la survie des espèces. Il favorise les individus les plus résistants. Et si, faute de mâles en milieu naturel, les femelles en viennent à se reproduire de la sorte (ce qui serait fort possible si l'homme continue à maintenir une pression de pêche aussi forte sur les requins...), les populations risquent d'être fragilisées encore davantage...

Caroline Lepage

Photographie: © Caroline Lepage.

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